二、太阳系

大家居住的地球就是太阳系中的一颗行星。太阳系是由太阳和九大行星、二千多颗小行星、六十多颗卫星以及众多的彗星、流星及无数固体微粒组成。可见太阳系也是一个庞大的家族。太阳的质量约为1.99´1030 kg,占太阳系总质量的99.87 % 。太阳系的大小约为40 AU,就是处于太阳系边缘的冥王星的公转轨道半径。

太阳系的九大行星可分为两类,一类称为内行星或类地行星,包括水星、金星、地球和火星。另一类称为外行星或类木行星,包括木星、土星、天王星、海王星和冥王星。所有行星都围绕着太阳自西向东沿椭圆轨道运行,并且这些椭圆轨道几乎都处于同一平面内,它们的偏心率都很小。

有人认为,太阳系里可能存在第十颗大行星,这种看法的根据有二:一是,根据万有引力定律,太阳的引力范围达4500 AU,而九大行星的范围仅为50 AU,很难置信,在99 % 的太阳引力范围内,再没有别的天体;二是,冥王星的质量只有地球的1/400,如此小的天体不至于对天王星和海王星的运动产生那么大的摄动影响。2004年春,美国科学家发现了一颗在冥王星外、距地球1.3´1013 m、直径为1.7´106 m的暗红色行星,取名为“赛德娜”,它可能就是太阳系中的第十颗大行星。

在火星和木星之间存在一个小行星带,绝大多数小行星都在这个区域内运行。有时会有个别小行星由于受到大行星的引力摄动可能窜入到地球轨道之内,成为碰撞地球的隐患。

彗星也是太阳系的一类成员,它沿着一个偏心率很大的椭圆轨道绕太阳运动,当运动到接近太阳时,在背离太阳的方向上拖着长长的彗尾。当运动到大行星附近时,受到大行星的引力摄动,彗星可能会与大行星相碰,破裂后的彗星碎块成为流星体。有些流星体被地球吸引,进入地球的大气层,与大气摩擦而发热、发光,这就是大家在夜空经常会看到的流星。成群的流星从一个方向散落下来,就是流星雨。体积较大的流星在大气中燃烧未尽,落到地面上,就是陨石。

在太阳系的整个空间还弥散着星际气体的原子、分子和尘埃颗粒。

       
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